Contaminación lumínica: nueva amenaza para la polinización

La luz artificial interrumpe la polinización nocturna y conduce a un número reducido de frutas producidas por las plantas.

Esta pérdida de polinización nocturna no puede ser compensada por polinizadores diurnos.  El impacto negativo de la luz artificial en la noche sobre los polinizadores nocturnos podría incluso propagarse aún más a la comunidad diurna, como pudieron demostrar investigadores de la Universidad de Berna.

El número de abejas y otros polinizadores diurnos está disminuyendo en todo el mundo, debido a enfermedades, parásitos introducidos, pesticidas, cambio climático y la continua pérdida de hábitats. Ahora, el equipo de Eva Knop del Instituto de Ecología y Evolución de la Universidad de Berna, muestra por primera vez, que los polinizadores nocturnos pueden verse afectados por la luz artificial.

“Hasta ahora, los polinizadores nocturnos han sido olvidados de la discusión de la crisis de polinizadores que se presenta en todo el mundo”,

dice Knop. Sin embargo, hay numerosos polinizadores nocturnos que juegan un papel importante para las plantas, como lo muestra el estudio. El equipo de Knop descubrió que las flores en prados que fueron iluminadas con farolas son visitadas unos dos tercios con menos frecuencia por los polinizadores, que aquellas que estaban sin fuentes de luz cercanas.

Pérdida de visitantes de flores nocturnas

En los últimos 20 años, las emisiones de luz han aumentado en un 70%, particularmente en áreas residenciales.

“Como es posible que los insectos sensibles a la luz ya hayan desaparecido en regiones con altos niveles de contaminación lumínica, llevamos a cabo nuestro estudio en Prealps, aún relativamente oscuros”,

explica Knop. Los investigadores pudieron demostrar que durante la noche un total de casi 300 especies de insectos visitaron las flores de alrededor de 60 especies de plantas en praderas rurales sin fuentes de luz artificial en las cercanías. En los prados iluminados las visitas nocturnas de polinización fueron un 62% más bajas que en las áreas no iluminadas.

Consecuencias para la biodiversidad

Esta pérdida de visitantes de flores nocturnas conduce a una reducción del conjunto de frutos de las plantas, como los investigadores han demostrado por primera vez, con el ejemplo del cardo de col (Cirsium oleraceum). Las cabezas de flores pálidas del cardo de repollo son una fuente rica y fácilmente accesible de polen y néctar, para numerosas especies de insectos, y se encuentran entre las plantas más visitadas tanto de día como de noche. El equipo investigó un total de 100 cardos que crecían en cinco prados iluminados con LEDs y cinco prados sin luz artificial. Las plantas iluminadas fueron visitadas mucho más raramente por polinizar insectos en la noche, que las plantas no iluminadas. La disminución de polinizadores tuvo una influencia significativa en la reproducción de los cardos: al final de la fase de prueba, el número promedio de frutos por planta fue alrededor de un 13% menor.

Los polinizadores diurnos también se ven afectados

El estudio también muestra que los polinizadores nocturnos promueven indirectamente a los polinizadores diurnos visitando las mismas plantas. Los mecanismos subyacentes aún se desconocen: una posible explicación podría ser que las plantas tienen una ventaja de aptitud física gracias a los polinizadores nocturnos y, por lo tanto, brindan más nutrición a los polinizadores diurnos. Una pérdida en la polinización nocturna debido al aumento de la contaminación lumínica, por lo tanto, también podría tener indirectamente un efecto negativo en la comunidad de polinizadores diurnos. Según Knop, es necesario realizar más experimentos para conocer los alcances de las afectaciones.

Los hallazgos, publicados en la revista Nature, han llevado a los investigadores a demandar acción:

“Se deben tomar medidas urgentes para reducir las consecuencias negativas de las emisiones de luz cada vez mayores sobre el medio ambiente”,

dice Knop.

La investigación original es: Knop E., Zoller L., Ryser R., Gerpe Ch., Hörler M., Fontaine C. (2017) Artificial light at night as a new threat to pollination. Nature, 02. August 2017, doi:10.1038/nature23288

La nota original en idioma Inglés puede visitarse AQUÍ.

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