Cómo la contaminación lumínica afecta a nuestros ritmos circadianos

La luz tiene un gran impacto en el sentido del tiempo de nuestros cuerpos, y la contaminación lumínica está afectando cada vez más nuestra salud. Pero los investigadores están descubriendo cómo el diseño de la luz urbana puede limitar estos efectos.

Por  Christine Ro. La nota original en idioma inglés se puede encontrar AQUÍ

Michael W  Young siente los efectos en su cuerpo cada vez que pasa un tiempo en Manhattan. Aunque su equipo de investigación tiene su sede en Nueva York, en la Universidad Rockefeller, Young vive fuera de la ciudad y está acostumbrado a los alrededores más apacibles. En sus viajes a la ciudad, es muy consciente de las luces incesantes y el ruido del tráfico.

Esto no es sólo personal. Junto con Michael Rosbach y Jeffrey C Hall, Young ganó el Premio Nobel de Fisiología o Medicina 2017 por su investigación pionera en los ritmos circadianos, incluida la identificación de los genes del reloj que regulan gran parte de nuestro comportamiento diario.

La luz es uno de los zeitgerbers, o temporizadores, que mantienen nuestros relojes internos sincronizados con el entorno exterior. Y la contaminación lumínica es una de las principales razones por las que, según Young, “las grandes ciudades son un obstáculo para el reloj interno”. Demasiada o muy poca luz puede dejar nuestros ciclos naturales fuera de servicio.

¿Esto importa? La falta de ciclo se ha relacionado con problemas de salud, incluyendo el insomnio que es sintomático de los trastornos del sueño de ritmo circadiano (que afecta a las personas cuyos relojes corporales se ajustan a horas inusuales) y el trastorno del sueño por turnos de trabajo (que afecta a las personas que trabajan cambiando sus turnos). La desalineación circadiana se ha relacionado con obesidad, las enfermedades cardiovasculares y los trastornos psiquiátricos. Esto muestra cuán críticos son los ritmos circadianos para mantener un metabolismo saludable, patrones de sueño y estados de ánimo.

Como dice Young, “Nuestros cuerpos funcionan mejor cuando hay acuerdo entre todas estas señales”. Y las señales son interrumpidas por las ciudades.

contaminacion luminica costa

El ciclo luz-oscuridad de las ciudades.

Anna Wirz-Justice es profesora emérita en el Centro de Cronobiología de la Universidad de Basilea en Suiza y forma parte del comité directivo de la Daylight Academy , una red de científicos, arquitectos y planificadores que exploran los roles complementarios de la luz natural y la luz artificial.

“La cronobiología”, como han escrito Wirz-Justice y el urbanista Colin Fournier , “es la ciencia de los ritmos biológicos, más específicamente el impacto del ciclo de luz-oscuridad de 24 horas y los cambios estacionales en la duración del día en la bioquímica, la fisiología y el comportamiento en organismos vivos “.

A pesar de que se está recuperando de una cirugía de rodilla, cuando me pongo en contacto con ella, Wirz-Justice se complace de explicar y hablar sobre la cronobiología. Hace aproximadamente una década, explica, ella y sus colegas se dieron cuenta de que la investigación biológica básica estaba cambiando “pensar en los efectos de la arquitectura y el diseño de iluminación en la salud humana”.

Los investigadores descubrieron nuevos fotorreceptores ubicados en la retina: células que responden a la luz y provocan procesos biológicos. Estos fotorreceptores se comunicaban con los núcleos supraquiasmáticos del hipotálamo o el “reloj maestro” del cuerpo. En otras palabras, se estaba volviendo evidente que la luz es clave para que los organismos siguen los ritmos, y los arquitectos y diseñadores tomaron nota.

Las luces con diferentes longitudes de onda son un ejemplo. Se ha demostrado que la luz azul es clave para alinear los ciclos circadianos durante el día (aunque también puede causar daños a los fotorreceptores y posiblemente otros problemas de salud). Algunos diseños de lámparas ahora incorporan luz azul estimulante durante el día, que se transforma en tonos más cálidos durante la noche .

La flexibilidad también se puede incorporar en el diseño del edificio. Por ejemplo, las superficies transparentes pueden dejar entrar el Sol de invierno pero limitarlo en verano, o se pueden ajustar persianas durante el día. Los edificios equipados con sensores podrían ajustar ciertas características según los niveles de luz y las condiciones de ocupación.

Cambios de comportamiento en las ciudades.

Si bien los avances en tecnología de iluminación han sido notables, la innovación tecnológica no es la única forma de avanzar. No solo porque las ciudades podrían ser en sí mismas incompatibles con los relojes internos de los humanos, sino también los estilos de vida en ellas. Algunos investigadores han descubierto que el ‘desfase social’, o el desajuste entre los relojes sociales y biológicos, es mayor en las zonas urbanas .

Anna Wirz-Justice siente que “se puede hacer mucho con un comportamiento más consciente y orientado hacia la luz”, lo que crearía una mayor armonía entre el reloj del cuerpo y el ritmo de vida de la sociedad. Por ejemplo, un citadino que se siente fatigado y desincronizado puede invertir en cortinas opacas o reflectores para mantener el ciclo.

Mientras que Michael Young está de acuerdo en que “hasta cierto punto, una persona puede controlar el medio ambiente”, Bob Mizon sostiene que, en el Reino Unido, “la única solución real para solucionar el problema de la iluminación excesiva … es a través de la planificación”.

Mizon es el coordinador de la Comisión de la Asociación Astronómica Británica para Cielos Oscuros , que hace campaña contra “la iluminación que va a donde no se necesita, cuando no se necesita”. La Comisión para los Cielos Oscuros es parte de un movimiento de cielos oscuros que busca reducir la contaminación lumínica y crear sitios oscuros donde las personas puedan disfrutar de los beneficios ecológicos, psicológicos y astronómicos para observar correctamente el cielo nocturno.

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Mejor planificación para una mejor calibración biológica.

Hablando desde su casa en Dorset, Mizon es claramente un activista franco y apasionado contra el exceso de luz. Él ha visto avances con más luces que apuntan hacia abajo, pero una de su pesadillas siguen siendo los campos deportivos con los intensos reflectores que brillan hacia arriba. “Por el amor de Dios, apúntalo a la cancha. No lo apuntes por todos lados “, suplica.

Desde el punto de vista de Mizon, los propietarios de viviendas y los administradores de las instalaciones deben solicitar el permiso de las autoridades locales para la planificación antes de instalar luces disruptivas, de la misma manera que buscarían el consejo de electricistas o ecólogos profesionales antes de las obras de construcción.

Elegir la iluminación adecuada con intensidades reducidas o longitudes de onda más amigables con los ritmos circadianos no debería ser un desafío. El problema es más de actitud, debido a lo que la gente está acostumbrada. “La gente simplemente no se da cuenta de lo que podría tener”, dice Mizon. “Piensan que es normal tener una iluminación deslumbrante y exagerada, y se sorprenden cuando les dices que se puede hacer mejor”.

Sin embargo, no todos los cambios favorables a la cronobiología son bienvenidos. Las luminarias brillantes en espacios urbanos están asociadas con la seguridad pública, especialmente para las mujeres. Atenuarlas puede ser controvertido (aunque consultar con las comunidades sobre las preferencias de longitudes de onda y niveles de luz ha demostrado avances).

Y la conveniencia de vivir en una gran ciudad que funcione 24/72, para ordenar una pizza a cualquier hora, se perdería, incluso si es a costa de los ritmos circadianos saludables.

Deja que haya (el tipo correcto de) luz

El exceso de contaminación lumínica es un problema, pero el acceso a la luz natural es una necesidad. Como señala Anna Wirz-Justice, “una cantidad mínima de luz natural es importante para la salud”. Ella dice que, incluso en ciudades lluviosas y nubosas, el solo hecho de estar afuera durante 30 minutos al día, expondrá a un residente a mucha más luz que cualquier cosa que se pueda encontrar en el interior.

Es un derecho que incluso los antiguos romanos y griegos reconocieron: los derechos a la luz de Sol estaban protegidos por decretos de los tribunales en la antigua Roma; los griegos hicieron lo mismo a través de esquemas de planificación.

Para mantenernos en sintonía con nuestros ritmos naturales, parece que lo que necesitan los habitantes de las ciudades es mucha luz natural y mucho menos de tipo artificial. Pero, ya sea que se centre en un mejor diseño, una regulación más estricta o un cambio de comportamiento, debería ser posible vivir en un área densamente poblada sin que nuestros relojes internos se vuelvan completamente locos.

Por  Christine Ro. La nota original en idioma inglés se puede encontrar AQUÍ

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